ธุรกิจให้บริการเกมไพ่โป๊กเกอร์ (Online Poker) ออนไลน์ในเอเชีย มีอัตราการขยายตัวเพิ่มขึ้นอย่างต่อเนื่อง ตามอัตราการเติบโตของคาสิโนออนไลน์ โดยประเทศและเขตที่เป็นฐานลูกค้าสำคัญของโป๊กเกอร์ในเอเชีย ได้แก่ สิงคโปร์ มาเลเซีย ฟิลิปปินส์ ฮ่องกง จีน มาเก๊า ไต้หวัน เกาหลีใต้ ญี่ปุ่น เวียดนาม และไทย นอกจากนั้น ประเทศในภูมิภาคแปซิฟิกอย่างออสเตรเลีย ก็มีนักเล่นโป๊กเกอร์จำนวนมากเช่นกัน

โควิด-19 ช่วยขับเคลื่อนอัตราการเติบโตเพิ่มขึ้น

การแพร่ระบาดของโรคโควิด-19 ในปี 2020 ทำให้คาสิโนประเภทออฟไลน์ ที่มีอาคารสถานที่ให้บริการเป็นกิจจะลักษณะ ประสบปัญหาย่ำแย่ไปตาม ๆ กัน ไม่แตกต่างจากธุรกิจอื่น ๆ เนื่องจากแต่ละประเทศต่างก็ห้าม หรือไม่ก็เข้มงวดการเดินทางของประชาชน รวมทั้งการสั่งให้คาสิโนระงับการให้บริการ เพื่อควบคุมการแพร่ระบาดของโควิด-19 ไม่ให้ขยายวงกว้างเพิ่มขึ้น

เมื่อสถานคาสิโนต้องปิดชั่วคราว การเล่นและการแข่งขันโป๊กเกอร์แบบออฟไลน์ ก็ได้รับผลกระทบไปด้วย ในทางตรงกันข้าม บริการเกมโป๊กเกอร์ออนไลน์กลับได้รับความนิยมเพิ่มขึ้น เนื่องจากสามารถเล่นอยู่ที่บ้าน หรือที่ไหนและเมื่อไหร่ก็ได้ โดยเล่นได้ทั้งบนคอมพิวเตอร์ สมาร์ตโฟน และอุปกรณ์เชื่อมต่ออินเทอร์เน็ตประเภทอื่น ส่งผลให้จำนวนผู้เล่นมีมากกว่าช่วงก่อนโควิด-19 ระบาด โดยมีทั้งเซียนขาประจำที่ไม่สามารถเดินทางไปเล่นยังสถานคาสิโนได้ และผู้เล่นหน้าใหม่

poker

ช่วงโควิด-19 เป็นโอกาสทองของคาสิโนออนไลน์

เฉพาะในประเทศไทย มีสถาบันแห่งหนึ่งทำการสำรวจจำนวนเว็บไซต์คาสิโนและการพนัน ระหว่างวันที่ 1 มกราคม – 15 มีนาคม 2020 พบว่ามีทั้งหมด 240 เว็บไซต์ ขณะที่ระหว่างวันที่ 16 มีนาคม – 31พฤษภาคม ปีเดียวกัน ซึ่งเป็นช่วงการแพร่ระบาดของโควิด-19 พบว่ามีเพิ่มขึ้นมากถึง 200 เว็บไซต์ นอกจากนั้น ยังมีการเปิดเฟซบุ๊กจำนวนมากไว้เชิญชวนลูกค้าให้เข้าไปเล่นการพนัน ซึ่งรวมทั้งเกมโป๊กเกอร์

ผู้เชี่ยวชาญระบุว่า การเข้าไปเล่นเกมออนไลน์ในช่วงก่อนการแพร่ระบาดของโควิด-19 มีอัตราเพิ่มขึ้นเช่นกัน แต่ไม่มากเท่าช่วงรัฐบาลรณรงค์ให้อยู่บ้าน หยุดเชื้อเพื่อชาติ ดังนั้น จึงมองได้ว่า ผู้ประกอบการสามารถพลิกวิกฤตให้กลายเป็นโอกาสทองได้ ทำให้ธุรกิจเกมเดิมพันออนไลน์ รวมทั้งเกมโป๊กเกอร์ คึกคักท่ามกลางความซบเซาของธุรกิจอื่น ๆ

รายการโป๊กเกอร์เบอร์ 1 ของเอเชียต้องปรับตัว

การแข่งขันโป๊กเกอร์ Asian Poker Tour (APT) ซึ่งเป็นทัวร์นาเมนต์โป๊กเกอร์ใหญ่ที่สุดในเอเชีย ได้รับผลกระทบจากการแพร่ระบาดของโควิด-19 อย่างหลีกเลี่ยงไม่ได้ โดยการแข่งขันประจำปี 2020 จัดได้เพียง 5 รายการ และหนึ่งในจำนวนนั้นต้องปรับแผน หันมาจัดการแข่งขันออนไลน์แทนแบบออฟไลน์

ขณะที่ในช่วงก่อนการแพร่ระบาดของโควิด-19 นับย้อนหลังจากปี 2019 ไป การแข่งขันมีความคักคึกอย่างยิ่ง โดยปี 2019 มีการแข่งขันมากถึง 11 รายการ ใน 5 ประเทศ ได้แก่ ไต้หวัน เวียดนาม ฟิลิปปินส์ เกาหลีใต้ และญี่ปุ่น และในปี 2018 มีการแข่งขันทั้งหมด 9 รายการ

รายการ APT มีเงินรางวัลระดับจัดเต็ม

การแข่งขัน APT แต่ละรายการ มีเงินรางวัลสูงมาก เช่น รายการ APT Kick-Off Vietnam 2020 ที่ประเทศเวียดนาม ผู้คว้าแชมป์ประเภท Main Event ได้รับเงินรางวัล 74,700 ดอลลาร์สหรัฐ (ประมาณ 2.28 ล้านบาท) พร้อมโล่ APT Championship Poker Guardian Trophy และแหวน APT Championship Ring ขณะที่ผู้ที่ได้อันดับ 8 ซึ่งเป็นอันดับสุดท้ายที่ได้รับเงินรางวัล คว้าไป 9,300 ดอลลาร์สหรัฐ (283,650 บาท)

asian poker tour online series

ส่วนผู้ได้แชมป์ประเภท Championship Event คว้าเงินรางวัลไป 57,400 ดอลลาร์สหรัฐ (1.75 ล้านบาท) พร้อมโล่แชมป์ ขณะที่ผู้ได้อันดับ 8 ได้รับเงินรางวัล 8,300 ดอลลาร์สหรัฐ (253,150 บาท)

จากการที่มีเงินรางวัลก้อนโตดังกล่าว ทำให้รายการนี้เป็นที่หมายปองของเซียนโป๊กเกอร์มืออาชีพ ทั้งในเอเชีย และทั่วโลก

ช่องทางลุ้นเข้าร่วมการแข่งขัน APT

สำหรับเซียนโป๊กเกอร์ที่จะได้สิทธิเข้าร่วมการแข่งขัน APT มีเพียงช่องทางเดียว คือ ต้องได้แชมป์การแข่งขัน APT Satellite หรือการแข่งขันทางออนไลน์ ซึ่งเป็นรายการคัดเลือกยอดเซียนประจำปี เพื่อรับสิทธิเข้าร่วมการแข่งขัน APT โดยในแต่ละปี ทางเว็บไซต์ที่จัดการแข่งขัน จะระบุรายการ APT ให้ผู้เข้าร่วมพิสูจน์ฝีมือทราบ

สำหรับหนึ่งในจำนวนเว็บไซต์ที่จัดการแข่งขัน APT Satellite คัดเลือกเซียนชาวไทย

ได้แก่ Natural8 โดยมีโควตารับสิทธิ์เข้าร่วมการแข่งขัน APT เพียงคนเดียว คือ ผู้ที่สามารถคว้าแชมป์ APT Satellite ประจำปีได้เท่านั้น ซึ่ง Natural8 เรียกตำแหน่งนี้ว่า Natural8 APT Player of the Series Thailand Leaderboard

เซียนที่คว้าแชมป์ APT Satellite ประจำปี จะได้แพ็กเกจมูลค่า 2,000 ดอลลาร์สหรัฐ (61,000 บาท) สำหรับเดินทางไปแข่งขันรายการ APT รวมทั้งค่าตั๋วเครื่องบินไป-กลับ ค่าที่พักและอาหารระหว่างเข้าร่วมการแข่งขัน กล่าวโดยสรุปคือฟรีทุกอย่าง

สำหรับเกมหลักที่ใช้แข่ง APT Satellite ได้แก่ เท็กซัส โฮลด์เอ็ม (Texas Hold’em) โดยจะจัดการแข่งขันประจำปีขึ้น ประมาณเดือนเมษายน หรือไม่ก็พฤษภาคม ผู้ที่สนใจ สามารถเข้าไปดูรายละเอียด และสอบถามข้อมูลเพิ่มเติมได้ ที่เว็บไซต์ Natural8 ซึ่งมีบริการเป็นภาษาไทยด้วย